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Diarrea del viajero

Generalidades del tema

¿Qué es la diarrea del viajero?

La diarrea del viajero es un problema médico común para las personas que viajan de países desarrollados e industrializados a áreas del mundo que están en vías de desarrollo. A veces, la diarrea del viajero se conoce por sus nombres más coloridos (en inglés): "Montezuma's revenge", "Delhi belly" y "Turkey trots".

Las áreas de alto riesgo para la diarrea del viajero incluyen los países en vías de desarrollo de África, de Asia, de Medio Oriente y de América Latina. Las áreas de bajo riesgo incluyen los países desarrollados de América del Norte, Europa Central, Australia y Japón.

¿Cuál es la causa de la diarrea del viajero?

Por lo general, la diarrea del viajero es causada por una infección bacteriana. Las bacterias, como Escherichia coli (E. coli), Campylobacter, Shigella o Salmonella, son las causas más comunes. Estas bacterias se encuentran en agua contaminada por heces de los seres humanos o de los animales. El agua potable, el agua usada para lavar los alimentos o el agua de irrigación pueden ser afectadas. Cuando el viajero bebe esta agua o come alimentos contaminados, es probable que tenga diarrea.

Algunas fuentes comunes de las bacterias que causan la diarrea son los alimentos poco cocinados o los alimentos crudos, los alimentos contaminados o el agua contaminada (que incluye los cubitos de hielo).

¿Cuáles son los síntomas de la diarrea del viajero?

La diarrea del viajero puede ser de leve a grave. La mayoría de las personas que desarrollan diarrea del viajero experimentan síntomas en las primeras 2 semanas y, con frecuencia, en los 2 o 3 días después de llegar a un área en vías de desarrollo. Los síntomas incluyen:

  • Diarrea.
  • Retortijones abdominales.
  • Deshidratación de leve a grave.
  • Falta general de energía, náuseas y vómito.
  • Fiebre, vómito y heces con sangre o mucosidad. Estos síntomas indican que usted tiene diarrea grave, en cuyo caso hay más probabilidades de que provoque deshidratación. La deshidratación puede alterar el efecto de cualquier medicamento que se esté tomando, como los anticonceptivos o los antipalúdicos orales.

¿Cómo se trata la diarrea del viajero?

El tratamiento para la diarrea del viajero incluye beber líquido para evitar la deshidratación, tomar medicamentos sin receta y, en algunos casos, antibióticos y recibir líquido por vía intravenosa (IV).

  • Deje que el estómago descanse. No coma durante varias horas o hasta que se sienta mejor.
  • Tome con frecuencia pequeños sorbos de agua embotellada o hervida, o de una bebida rehidratante, y coma bocados pequeños de galletas saladas.
  • Si es posible, beba una solución elaborada con sales para rehidratación oral de la Organización Mundial de la Salud (OMS). Los paquetes de sal están disponibles en tiendas y en farmacias de la mayoría de los países en vías de desarrollo. Agregue un paquete al agua hervida o tratada, y asegúrese de leer las instrucciones respecto de las cantidades adecuadas de sales y de agua. Beba la solución en el término de 12 horas si la mantiene a temperatura ambiente, o en el término de 24 horas si la refrigera.
  • Empiece a seguir una dieta simple de alimentos suaves, como galletas saladas, arroz, pan, papas o bananas (plátanos), que generalmente ayudan a reducir la diarrea. Una vez que la diarrea haya desaparecido, puede comer nuevamente una dieta regular.

Los niños de 2 años o menos tienen un alto riesgo de deshidratarse a causa de la diarrea. Si su hijo tiene diarrea:

  • Dele a su hijo una solución de sales para rehidratación de la OMS, además de sus alimentos regulares, mientras continúe teniendo diarrea. Si su bebé tiene problemas para retener los líquidos en el estómago, intente darle pequeños sorbos frecuentes con una cuchara.
  • Continúe amamantando con normalidad. Los bebés alimentados con biberón deben beber fórmulas libres de lactosa o reducidas en lactosa.
  • Alimente a su hijo con almidón, cereales, yogur, frutas y verduras.
  • Busque ayuda médica de inmediato si usted o su hijo tienen diarrea sanguinolenta (con sangre), fiebre o vómito persistente, y entretanto proporcione líquidos para rehidratación.

Medicamentos sin receta

Los medicamentos sin receta pueden ayudar a tratar la diarrea. Use medicamentos antidiarreicos sin receta si no tiene otras señales de enfermedad, como fiebre, molestia o retortijones abdominales, o heces sanguinolentas. Si tiene fiebre, heces sanguinolentas o vómito, podrían necesitarse antibióticos.

Se ha demostrado que el subsalicilato de bismuto (o BSS, por sus siglas en inglés), como Pepto-Bismol o Kaopectate, es eficaz en la prevención y en el tratamiento de la diarrea del viajero. Los subsalicilatos de bismuto pueden reducir la eficacia de los medicamentos que se toman para prevenir el paludismo, no deben usarse durante más de 3 semanas ni deben tomarlos las personas que no pueden tomar aspirina. Pueden hacer que tenga la lengua o las heces negras. El color negruzco por lo general no es grave. Cepillarse los dientes y la lengua después de tomar un BSS puede ayudar a evitar que la lengua se vuelva de color negro. Si su niño o adolescente tiene varicela o gripe, no trate los síntomas con medicamentos de venta libre que contengan subsalicilato de bismuto o aspirina (como Pepto-Bismol, Kaopectate o Alka-Seltzer). Si su hijo ha tomado este tipo de medicamento y tiene cambios en la conducta, además de náuseas y vómito, llame a su médico. Estos síntomas podrían ser un signo temprano del síndrome de Reye, una enfermedad poco común pero grave.

Los medicamentos sin receta para reducir la diarrea, como loperamida (por ejemplo, Imodium), pueden usarse para tratar la diarrea, pero no deben usarse para prevenir la diarrea del viajero, debido a que pueden causar estreñimiento.

Si tiene una afección médica de alto riesgo, como diabetes o cáncer, toma medicamentos recetados que causan diarrea o va a viajar con un niño de 11 años o menos, busque asesoramiento de su médico para determinar qué medicamento es recomendable que lleve en su viaje. Tenga en cuenta que la deshidratación causada por la diarrea puede alterar la eficacia de cualquier medicamento que esté tomando para tratar otras afecciones médicas.

¿Puedo prevenir la diarrea del viajero?

La mejor manera de prevenir la diarrea del viajero es evitar los alimentos o el agua que puedan estar contaminados. Una buena regla general para la seguridad de los alimentos es la que dice "Si no está hervido, bien cocinado o pelado, no lo coma". Los mariscos crudos y los productos lácteos por lo general son alimentos de alto riesgo respecto de la contaminación bacteriana. Es seguro comer alimentos secos, como el pan, o frutas que pueda pelar.

Evite beber agua local del lugar donde va a viajar. Generalmente, es seguro beber las siguientes bebidas:

  • Té y café preparados con agua hervida.
  • Agua embotellada carbonatada o soda.
  • Cerveza y vino embotellados.

El agua también puede ser filtrada o tratada con yodo para hacerla segura para beber.

Además, tenga en cuenta que el agua contaminada podría usarse para lavar frutas y verduras, para limpiar utensilios y platos, y para hacer cubitos de hielo. Cepillarse los dientes con agua no tratada también puede aumentar su riesgo de infección.

Evite comer alimentos preparados por vendedores ambulantes, donde las moscas pueden transmitir bacterias, y es más probable que los hábitos deficientes de higiene contaminen los alimentos. Si usted compra alimentos en un mercado al aire libre, asegúrese de hervirlos, cocinarlos bien o pelarlos antes de comerlos.

Es importante lavarse bien las manos para prevenir la propagación de enfermedades infecciosas. Lavarse con agua tratada o usar toallitas con alcohol o geles antibacterianos para desinfectarse las manos son buenas maneras de reducir el riesgo de contraer una enfermedad infecciosa.

Hable con su médico acerca de los antibióticos que puede llevar en su viaje y de las instrucciones respecto de cuándo usarlos en el caso de que desarrollara diarrea.

Otras fuentes de información

En los Estados Unidos, los Centers for Disease Control and Prevention (Centros para el Control y la Prevención de Enfermedades o CDC, por sus siglas en inglés) mantienen actualizada la información sobre las enfermedades infecciosas en todo el mundo. Los departamentos de salud locales pueden tener acceso a esta información para ayudarle a determinar qué medidas de prevención —como vacunas, medicamentos antipalúdicos o suministros para tratar el agua— son apropiadas para el área del mundo a la que viajará. Los CDC también ofrecen una Línea Directa de Ayuda para la Salud del Viajero, con la que se puede comunicar llamando al (404) 332-4559. El sitio web de los CDC (wwwn.cdc.gov/travel/default.aspx) también actualiza información para los viajeros.

Entre los recursos para la atención médica en un país extranjero se encuentran las embajadas o los consulados y los principales hoteles. En el caso de los viajeros que hablan inglés, las empresas multinacionales o las compañías de tarjetas de crédito también pueden tener remisiones para atención médica local en el país extranjero.

Créditos

Por El personal de Healthwise
Revisor médico primario E. Gregory Thompson, MD - Internal Medicine
Revisor médico especializado W. David Colby IV, MSc, MD, FRCPC - Infectious Disease
Última revisión 27 marzo, 2013

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