Temperatura corporalSaltar a la barra de navegación

Generalidades de la prueba

La temperatura corporal es una medida de la capacidad del organismo de generar y eliminar calor. El cuerpo es muy eficiente para mantener su temperatura dentro de límites seguros, incluso cuando la temperatura exterior cambia mucho.

  • Cuando usted tiene mucho calor, los vasos sanguíneos en la piel se dilatan para transportar el exceso de calor a la superficie de la piel. Es posible que empiece a sudar. A medida que el sudor se evapora, esto ayuda a enfriar su cuerpo.
  • Cuando tiene demasiado frío, los vasos sanguíneos se contraen. Esto reduce el flujo de sangre a la piel para conservar el calor corporal. Tal vez empiece a tiritar. Cuando los músculos tiemblan de esta manera, esto ayuda a generar más calor.

La temperatura corporal se puede medir en muchos lugares del cuerpo. Los más comunes son la boca, el oído, la axila y el recto. La temperatura también puede medirse en la frente.

Los termómetros indican la temperatura corporal tanto en grados Fahrenheit (°F) o grados Celsius (°C). En los Estados Unidos, la temperatura se suele medir en grados Fahrenheit. El estándar en la mayoría de los demás países es grados Celsius.

Temperatura normal del cuerpo

La mayoría de las personas piensan que una temperatura corporal normal es una temperatura oral (por boca) de 98.6°F (37°C). Esto es un promedio de mediciones normales de la temperatura corporal. Su temperatura normal podría ser en realidad 1 °F (0.6 °C) o más por encima o por debajo de esa cifra. Asimismo, su temperatura normal puede variar hasta 1 °F (0.6 °C) durante el día según lo activo que esté y la hora del día. La temperatura corporal es muy sensible a los niveles hormonales. De modo que la temperatura de una mujer puede ser más alta o más baja cuando está ovulando o teniendo su período menstrual.

Una medición de la temperatura rectal o del oído (timpánica) será un poco más alta que una medición oral. Una temperatura que se toma en la axila será un poco más baja que cuando se toma en la boca. La manera más precisa de medir la temperatura es tomarla en el recto.

Fiebre

En la mayoría de los adultos, se considera fiebre una temperatura oral superior a 100.4°F (38°C) o una temperatura en el recto o en el oído superior a 101°F (38.3°C). Un niño tiene fiebre cuando su temperatura rectal es de 100.4°F (38°C) o más alta.

La fiebre podría ser una reacción a:

  • Una infección. Esta es la causa más común de fiebre. Las infecciones pueden afectar a todo el cuerpo o a una parte del cuerpo.
  • Medicamentos. Estos incluyen antibióticos, narcóticos, antihistamínicos y muchos otros. Esto se llama "fiebre medicamentosa". Los medicamentos como los antibióticos elevan la temperatura corporal directamente. Otros medicamentos evitan que el cuerpo restablezca su temperatura cuando otras cosas hacen que la temperatura se eleve.
  • Trauma grave o lesión. Esto puede incluir ataque cardíaco, ataque cerebral, golpe de calor o quemaduras.
  • Otras afecciones médicas. Estas incluyen artritis, hipertiroidismo, e incluso algunos cánceres, como leucemia y cáncer de pulmón.

Temperatura corporal baja (hipotermia)

Una temperatura corporal muy baja (hipotermia) puede ser grave o incluso mortal. Una temperatura corporal baja suele suceder por exponerse a condiciones climáticas frías. Pero también puede estar causada por el consumo de alcohol o drogas, entrar en estado de choque ("shock") o ciertos trastornos como diabetes o hipotiroidismo.

Una temperatura corporal baja puede ocurrir con una infección. Esto sucede con más frecuencia en recién nacidos, adultos mayores o en personas con un estado de salud frágil. Una infección muy grave, como una septicemia, también puede causar una temperatura corporal anormalmente baja.

Temperatura corporal alta (golpe de calor)

Un golpe de calor sucede cuando el cuerpo no puede controlar su propia temperatura y la temperatura corporal continúa subiendo. Los síntomas del golpe de calor incluyen alteraciones mentales (como confusión, delirio o pérdida del conocimiento) y enrojecimiento, calor y sequedad de la piel, incluso bajo las axilas.

El golpe de calor puede ser mortal. Necesita tratamiento médico de urgencia. Causa deshidratación grave y puede hacer que los órganos del cuerpo dejen de funcionar.

Hay dos tipos de golpe de calor.

  • El golpe de calor clásico puede ocurrir incluso cuando una persona no está muy activa, siempre y cuando haga calor y el cuerpo no pueda enfriarse por sí mismo lo suficiente a través de la sudoración. La persona puede incluso dejar de sudar. El golpe de calor clásico puede desarrollarse a lo largo de varios días. Los bebés, los adultos mayores y las personas que tienen problemas de salud crónicos corren el riesgo más alto de tener este tipo de golpe de calor.
  • El golpe de calor inducido por el ejercicio puede ocurrir cuando una persona está trabajando o haciendo ejercicio en un lugar caluroso. La persona puede sudar mucho, pero el organismo sigue generando más calor que el que puede eliminar. Esto hace que la temperatura se eleve a niveles altos.

Temperatura corporalSaltar a la barra de navegación

Por qué se hace

La temperatura corporal se mide para:

  • Detectar fiebre.
  • Revisar si personas que han estado expuestas al frío tienen una temperatura corporal muy baja.
  • Revisar si personas que han estado expuestas al calor tienen una temperatura corporal muy alta.
  • Determinar lo bien que está funcionando un antipirético (medicamento para bajar la fiebre).
  • Ayudar a una mujer a planificar un embarazo determinando si está ovulando.

Temperatura corporalSaltar a la barra de navegación

Cómo prepararse

Tómese la temperatura algunas veces cuando esté bien. Esto le permitirá determinar qué es normal para usted. Tómese la temperatura tanto por la mañana como por la noche. La temperatura puede variar hasta 1°F (0.6°C) durante el día.

Antes de tomarse la temperatura:

  • Espere al menos de 20 a 30 minutos después de fumar, comer o beber un líquido caliente.
  • Espere al menos una hora después de hacer ejercicio intenso o de un baño caliente.

Hay diferentes tipos de termómetros.

  • Los termómetros electrónicos son de plástico y con forma de lápiz. Tienen un visualizador en un extremo y el sensor de la temperatura en el otro extremo. Estos termómetros pueden usarse en la boca, el recto o la axila. Son fáciles de usar y de leer. Si compra este tipo de termómetros, revise el paquete de información acerca de su precisión.
  • Los termómetros de oído (timpánicos) son de plástico y vienen en diferentes formas. El extremo pequeño del termómetro con forma de cono se coloca en el oído. La temperatura corporal se ve en un visualizador digital. Los resultados aparecen en segundos. Algunos modelos también incluyen lo que deberían ser las mediciones orales y rectales.
  • Los termómetros de la arteria temporal tienen una pequeña "taza" que se mueve por la piel sobre la arteria en la frente. Cuando se usan correctamente, estos termómetros son precisos.
  • Los termómetros desechables son piezas de plástico delgadas y planas con puntos de color y marcas de temperatura en un extremo. El color de los puntos indica la temperatura. Estos termómetros pueden usarse en la boca o el recto. Un termómetro en forma de parche puede usarse sobre la piel de un bebé para tomar la temperatura por 48 horas seguidas. Estos termómetros no son tan precisos como los termómetros electrónicos o los de oído.
  • Los termómetros de frente son piezas de plástico delgadas con números. Usted presiona la franja contra la frente de una persona. La temperatura hace que algunos números cambien de color o que se iluminen. Estos termómetros no son muy precisos.
  • Los chupetes termómetro tienen la forma de un chupete (chupón) de bebé. Tienen un visualizador que muestra la temperatura. Usted le coloca el chupete en la boca a su bebé para medir la temperatura. Estos termómetros pueden tardar más para arrojar un valor y no son tan precisos como los otros tipos.

No se recomiendan los termómetros de vidrio que contienen mercurio. Si tiene un termómetro de vidrio, comuníquese con su departamento de salud local para averiguar cómo deshacerse de él en forma segura. Si rompe un termómetro de vidrio, llame a su centro local de control de toxicología de inmediato.

Temperatura corporalSaltar a la barra de navegación

Cómo se hace

Antes de tomar la temperatura, lea las instrucciones de cómo usar su tipo de termómetro. Algunos modos comunes de tomar la temperatura se describen a continuación.

Cómo tomar la temperatura oral

El método oral (por boca) es el más común para tomar la temperatura. Para obtener una medición precisa, la persona debe poder respirar por la nariz. Si esto no es posible, use el recto, el oído o la axila para tomar la temperatura.

  1. Coloque el termómetro bajo la lengua, justo a un lado del centro. Haga que la persona lo apriete con los labios bien cerrados.
  2. Deje colocado el termómetro durante la cantidad de tiempo requerido. Tome el tiempo con un reloj. Algunos termómetros digitales emiten una serie de pitidos cortos cuando han terminado de medir.
  3. Retire el termómetro y léalo.
  4. Limpie el termómetro digital con agua fría jabonosa, y enjuáguelo antes de guardarlo.

Cómo tomar la temperatura rectal

Esta es la manera más precisa de medir la temperatura corporal. Se recomienda para bebés, niños pequeños y personas que no pueden sostener un termómetro en la boca en forma segura. También se usa cuando es muy importante obtener la medición más precisa.

  1. Aplique un gel lubricante o vaselina en el bulbo del termómetro. Esto facilitará la inserción.
  2. Con un bebé o un niño pequeño, gire al niño boca abajo en su regazo o en una superficie plana cubierta o acolchada, como una cama. Elija un lugar tranquilo, para que el niño no se distraiga ni se mueva demasiado.
  3. Sepárele las nalgas al niño con una mano. Con la otra mano, introdúzcale suavemente en el ano el extremo del termómetro que tiene el bulbo. Empújelo aproximadamente de 0.5 pulgada (1.25 cm) a 1 pulgada (2.5 cm). No lo fuerce dentro del recto. Sostenga el termómetro en su lugar con dos dedos cerca del ano (no cerca del extremo del termómetro). Presionarle las nalgas al niño para mantenerlas juntas ayuda a mantener el termómetro colocado.
  4. Deje colocado el termómetro durante la cantidad de tiempo que se requiera. Tome el tiempo con un reloj. Algunos termómetros digitales emiten una serie de pitidos cortos cuando han terminado de medir.
  5. Retire el termómetro y léalo.
  6. Limpie el termómetro digital con agua fría jabonosa, y enjuáguelo antes de guardarlo.

No use un termómetro para tomar una temperatura oral después de que se lo ha usado para tomar una temperatura rectal.

Cómo tomar la temperatura axilar

Tomar la temperatura en la axila podría no ser tan preciso como tomarla en la boca o en el recto.

  1. Coloque el termómetro bajo el brazo con el bulbo en el centro de la axila.
  2. Presione el brazo contra el cuerpo y deje el termómetro colocado durante el tiempo requerido. Tome el tiempo con un reloj.
  3. Retire el termómetro y léalo. Una medición de la temperatura en la axila puede llegar a ser hasta 1 °F (0.6 °C) más baja que una medición de la temperatura oral.
  4. Limpie el termómetro digital con agua fría jabonosa, y enjuáguelo antes de guardarlo.

Para tomar la temperatura en el oído (timpánica)

Es posible que haya que limpiar los termómetros de oído antes de usarlos.

  1. Compruebe que el sensor esté limpio y sin residuos. Si está sucio, límpielo suavemente con un paño limpio. No sumerja el termómetro en agua.
  2. Para mantener limpio el sensor, use una cubierta desechable para el sensor. Use una cubierta nueva cada vez que tome la temperatura en el oído.
  3. Encienda el termómetro.
  4. Para los bebés de menos de 12 meses, tíreles suavemente del lóbulo de la oreja hacia abajo y hacia atrás. Para los niños de más de 12 de meses y para los adultos, tíreles del lóbulo hacia arriba y hacia atrás. Esto le ayudará a colocar el sensor en el conducto auditivo externo.
  5. Centre la punta del sensor en el oído y empújelo suavemente hacia adentro, hacia el tímpano. No lo introduzca con fuerza.
  6. Presione el botón "on" de encendido para visualizar la medición de la temperatura.
  7. Retire el termómetro y deseche la cubierta usada.

Cómo tomar la temperatura en la arteria temporal

  1. Retire la tapa de la parte de la taza del termómetro, si tiene una tapa.
  2. Encienda el termómetro.
  3. Coloque la taza del termómetro en la piel en el centro de la frente. Asegúrese de que no haya nada entre la taza del termómetro y la piel.
  4. Presione el botón para tomar una medición.
  5. Deslice el termómetro por la frente hacia un lado (no de arriba abajo).
  6. Espere a oír un sonido. La mayoría de estos termómetros emiten un pitido u otro sonido cuando la medición está lista.
  7. Retire el termómetro de la frente y mire la temperatura.

Cómo tomar la temperatura en la frente

Los termómetros para la frente no son tan precisos como los termómetros electrónicos y los de oído. Si su bebé tiene menos de 3 meses de edad o si la fiebre de su hijo sube a más de 102°F (39°C), tómele otra vez la temperatura usando un método mejor .

  1. Presione firmemente la franja entera de plástico contra una frente seca.
  2. Mantenga la franja colocada por el tiempo requerido. Tome el tiempo con un reloj.
  3. Mire la temperatura antes de retirar el termómetro.
  4. Limpie el termómetro con agua fría jabonosa y enjuáguelo antes de guardarlo.

Cómo usar un chupete termómetro

Los chupetes termómetro no son tan precisos como los termómetros electrónicos y los de oído. Si su bebé tiene menos de 3 meses de edad o si la fiebre de su hijo sube a más de 102°F (39°C), tómele otra vez la temperatura usando un método mejor.

  1. Algunos chupetes termómetro pueden usarse como chupetes comunes. Agrégueles la parte de la temperatura si lo necesita.
  2. Deje que su hijo chupe la tetina por el tiempo requerido. Tome el tiempo con un reloj.
  3. Retire el chupete y lea la temperatura.
  4. Limpie el chupete con agua fría jabonosa y enjuáguelo antes de guardarlo.

Temperatura corporalSaltar a la barra de navegación

Qué se siente

Tomar la temperatura oral solo causa una molestia leve. Tiene que tener el termómetro debajo de la lengua y mantenerlo colocado con los labios.

Tomar la temperatura rectal puede causar algo de molestia, pero no debería doler.

Tomar la temperatura en el oído causa poco o nada de molestia. El sensor no se introduce demasiado adentro del oído y arroja una medición en solo unos segundos.

Tomar la temperatura en la arteria temporal, la frente o la axila no causa ninguna molestia.

Temperatura corporalSaltar a la barra de navegación

Riesgos

Hay muy poca probabilidad de que ocurra un problema por tomar la temperatura.

Cuando tome la temperatura rectal, no introduzca el termómetro más de 0.5 pulgada (1.25 cm) a 1 pulgada (2.5 cm). Introducirlo más adentro puede doler y podría dañar el recto.

Temperatura corporalSaltar a la barra de navegación

Resultados

La temperatura corporal es una medida de la capacidad del organismo de generar y eliminar calor.

Si le dice a su médico acerca de su medición de temperatura, no se olvide de decirle dónde fue tomada: si fue en la frente o en la boca, el recto, la axila o el oído.

Temperatura corporal
Normal:

La temperatura corporal normal promedio es 98.6°F (37°C). Pero esto podría no ser normal para usted. Además, la temperatura cambia durante el día. Suele alcanzar el nivel más bajo por la mañana temprano. Puede aumentar hasta 1 °F (0.6 °C) al anochecer. La temperatura también puede aumentar hasta 1 °F (0.6 °C) o más si hace ejercicio en un día caluroso.

La temperatura corporal de una mujer a menudo cambia 1 °F (0.6 °C) o más durante su ciclo menstrual. Alcanza el nivel más alto alrededor del momento de la ovulación.

Anormal:

Temperatura oral, rectal, en el oído o en la arteria temporal

  • Fiebre: 100.4°F (38°C) a 103.9°F (39.9°C)
  • Fiebre alta: 104°F (40°C) y más alta

Temperatura en la axila

  • Fiebre: 99.4°F (37.4°C) a 102.9°F (39.4°C)
  • Fiebre alta: 103°F (39.5°C) y más alta

Una temperatura rectal o en el oído de menos de 97°F (36.1°C) es una temperatura corporal baja (hipotermia).

Temperatura corporalSaltar a la barra de navegación

Qué afecta esta prueba

Es posible que una medición de temperatura no sea precisa si:

  • No mantiene la boca cerrada apretando el termómetro cuando se toma la temperatura oral.
  • No se deja colocado el termómetro por el tiempo suficiente antes de leerlo.
  • No se pone el termómetro en el lugar correcto.
  • No sigue las instrucciones que vienen con el termómetro.
  • El termómetro tiene una pila débil o gastada.
  • Se toma la temperatura oral dentro de los 20 minutos después de fumar o después de beber un líquido caliente o frío.
  • Se toma la temperatura dentro de una hora de hacer ejercicio intenso o de un baño caliente.

Temperatura corporalSaltar a la barra de navegación

Para pensar

  • Los termómetros con un visualizador digital suelen tener una pila. Si su termómetro funciona a pila, asegúrese de que funcione antes de tomar la temperatura.
  • No se recomiendan los termómetros de vidrio que contienen mercurio. Si tiene un termómetro de vidrio, comuníquese con su departamento de salud local para averiguar cómo deshacerse de él en forma segura. Si rompe un termómetro de vidrio, llame a su centro local de toxicología de inmediato.
  • La fiebre puede hacerle sentir mal. Para aliviar el malestar, use prendas livianas y ropa de cama liviana. Una ducha o un baño tibios (no fríos) pueden bajarle la temperatura corporal. La fiebre también puede causar deshidratación, de modo que es importante que beba abundantes líquidos.

Para saber más acerca de la fiebre, vea:

Temperatura corporalSaltar a la barra de navegación

Referencias

Otras obras consultadas

  • Auwaerter PG (2007). Approach to the patient with fever. In LR Barker et al., eds., Principles of Ambulatory Medicine, 7th ed., pp. 457–465. Philadelphia: Lippincott Williams and Wilkins.
  • El-Radhi AS, Barry W (2006). Thermometry in paediatric practice. Archives of Disease in Childhood, 91(4): 351–356.

Temperatura corporalSaltar a la barra de navegación

Créditos

PorEl personal de Healthwise
Revisor médico primario Susan C. Kim, MD - Pediatría
Revisor médico especializado John Pope, MD - Pediatría

Revisado14 noviembre, 2014

Revisado: 14 noviembre, 2014