Electrocardiograma de ejercicio

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Generalidades de la prueba

Un electrocardiograma (ECG) de ejercicio es una prueba que detecta cambios en el corazón mientras usted hace ejercicio. A veces, las anormalidades del ECG pueden verse solo mientras se hace ejercicio o cuando hay síntomas. Esta prueba a veces se llama "prueba de esfuerzo" o "prueba en caminador mecánico". Durante un ECG de ejercicio, es posible que camine sobre un caminador mecánico a motor o que pedalee en una bicicleta fija.

El corazón es una bomba muscular formada por cuatro cavidades. Las dos cavidades superiores se llaman aurículas y las dos cavidades inferiores se llaman ventrículos. Un sistema eléctrico natural hace que el músculo cardíaco se contraiga y bombee sangre a través del corazón hacia los pulmones y el resto del cuerpo.

Un ECG de ejercicio traduce la actividad eléctrica del corazón a trazados de líneas en papel. Los picos y los valles en los trazados se llaman ondas.

Un ECG en reposo siempre se realiza antes de una prueba de ECG de ejercicio, y los resultados del ECG en reposo se comparan con los resultados del ECG de ejercicio. Es posible que un ECG en reposo también muestre un problema del corazón que podría hacer que un ECG de ejercicio no sea seguro.

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Por qué se hace

Un electrocardiograma de ejercicio se hace para:

  • Ayudar a encontrar la causa de un dolor o presión en el pecho de origen desconocido.
  • Ayudarle a decidir acerca del mejor tratamiento para una persona con angina.
  • Ver lo bien que pueden tolerar el ejercicio las personas que han tenido un ataque al corazón o una cirugía cardíaca.
  • Ayudar a encontrar la causa de los síntomas que se presentan durante el ejercicio o la actividad, como mareo, desmayos, o latidos rápidos e irregulares (palpitaciones).
  • Buscar una obstrucción o estrechamiento de una arteria después de un procedimiento médico, como una angioplastia o una cirugía de derivación ("bypass") de la arteria coronaria, especialmente si la persona tiene dolor en el pecho u otros síntomas.
  • Ver lo bien que están funcionando los medicamentos u otro tratamiento para la angina o para los latidos irregulares del corazón.
  • Ayudarle a tomar decisiones acerca de empezar un programa de ejercicio si ha estado inactivo durante varios años y tiene una mayor probabilidad de tener enfermedades cardíacas.

No se recomiendan electrocardiogramas de ejercicio si usted es sano y no tiene síntomas de enfermedad cardíaca.nota 1

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Cómo prepararse

Dígale a su médico si:

  • Está tomando algún medicamento, incluyendo un medicamento para problemas de erección (como Viagra). Es posible que deba tomar nitroglicerina durante esta prueba, lo que puede provocar una reacción grave si ha tomado un medicamento para un problema de erección dentro de las 48 horas anteriores. Consulte con su médico si necesita dejar de tomar cualquiera de sus otros medicamentos antes de la prueba.
  • Es alérgico a algún medicamento, como los utilizados para adormecer la piel (anestésicos).
  • Ha tenido problemas de sangrado o toma medicamentos para prevenir los coágulos de sangre, como aspirina o warfarina (por ejemplo, Coumadin).
  • Tiene problemas en las articulaciones de la cadera o las piernas que podrían dificultarle hacer ejercicio.
  • Está o pudiera estar embarazada.

Hable con su médico de cualquier preocupación que tenga sobre la necesidad de la prueba, sus riesgos, cómo se hará o qué significarán los resultados. Como ayuda para comprender la importancia de esta prueba, complete el formulario de información sobre pruebas médicas (¿Qué es un documento PDF ?).

Es posible que su médico le indique cómo debe comer antes de la prueba. Por ejemplo, su médico podría sugerirle que solo tome un desayuno liviano antes de la prueba.

Un ECG de ejercicio puede ser peligroso y no se debe hacer en algunas situaciones. Asegúrese de informar a su médico si:

  • Cree que está teniendo un ataque al corazón.
  • Tiene angina que no se alivia con el reposo (angina inestable).
  • Tiene presión arterial alta que no está controlada con medicamentos.
  • Tiene ritmos irregulares del corazón (arritmias) no tratados, que pueden ser mortales.
  • Tiene un fuerte estrechamiento de una de las válvulas cardíacas (estenosis de la válvula aórtica).
  • Tiene una infección en el músculo cardíaco (miocarditis).
  • Tiene una fuerte disminución en la cantidad de glóbulos rojos (anemia).
  • Tiene una sección estirada con un abultamiento de la pared de la arteria principal que transporta sangre desde el corazón (aneurisma aórtico) o en una de las cavidades del corazón (aneurisma ventricular).
  • Tiene enfermedad pulmonar grave.

Quítese todas las joyas del cuello, los brazos y las muñecas. Use calzado sin tacón y cómodo (no pantuflas) y pantalones cortos o pantalones deportivos ("sweat pants") livianos y holgados. Por lo general, los hombres están con el pecho descubierto durante la prueba. Las mujeres suelen usar un sostén, una camiseta o una bata. Evite usar ropa que le apriete, excepto un sostén.

Es recomendable que estire los músculos de los brazos y de las piernas antes de comenzar un ECG de ejercicio.

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Cómo se hace

Un electrocardiograma (ECG) de ejercicio se suele hacer en el consultorio del médico, una clínica o un laboratorio de hospital y está a cargo de un profesional de la salud o un médico. Los resultados de la prueba son evaluados por un internista, médico de medicina familiar o cardiólogo.

Antes de la prueba

  • Se limpian y posiblemente se afeitan las zonas de los brazos, de las piernas y del pecho donde se colocarán pequeños parches o almohadillas (electrodos) a fin de proporcionar una superficie limpia y lisa para colocar los electrodos.
  • Los electrodos están conectados a un aparato que traza su actividad cardíaca en un papel. Es posible que se le coloque una banda elástica floja alrededor del pecho para evitar que los electrodos se caigan al hacer ejercicio. Se le colocará el manguito del medidor de presión arterial alrededor de la parte superior del brazo para que la presión arterial pueda revisarse cada pocos minutos durante la prueba.

Durante la prueba

Para hacer ejercicio, normalmente camina en un caminador mecánico ("treadmill") o pedalea en una bicicleta fija mientras es monitorizado por una máquina para ECG. Su ECG será monitorizado en una pantalla y se imprimirán copias en papel para una revisión posterior antes de que comience a hacer ejercicio, al final de cada sección de ejercicio y mientras se está recuperando.

Por lo general, la prueba se realiza en una serie de etapas, y cada una dura 3 minutos. Después de cada etapa de 3 minutos, se aumenta la resistencia o la velocidad del caminador mecánico o de la bicicleta.

  • Para la prueba en el caminador mecánico, el caminador se moverá lentamente en una posición nivelada o ligeramente inclinada. A medida que avanza la prueba, se aumentarán la velocidad y la inclinación del caminador mecánico para que así tenga que caminar más rápido y con una mayor inclinación.
  • Para la bicicleta fija, se sentará en la bicicleta con el asiento y el manillar ajustados para que pueda pedalear cómodamente. Puede usar el manillar para ayudarse a mantener el equilibrio, pero no puede usarlo para apoyar su peso. Se le pedirá que pedalee lo suficientemente rápido como para mantener una determinada velocidad. Luego, se aumentará la resistencia en forma gradual, lo que hará que sea más difícil pedalear.
  • Tanto en las pruebas en caminador mecánico como en bicicleta, se registrarán el ECG, la frecuencia cardíaca y la presión arterial durante el ejercicio. Se registrarán continuamente la frecuencia cardíaca y el ECG. Por lo general, la presión arterial se mide durante el segundo minuto de cada etapa. Es posible que se mida con mayor frecuencia si las lecturas son demasiado altas o demasiado bajas. Durante la prueba, podrían pedirle que dé un número que responda a la pregunta "¿Cómo siente la intensidad del ejercicio?" El número será de una escala entre 6 y 20 y se conoce como tasa de esfuerzo percibido.
  • La prueba continúa hasta que necesite detenerse, hasta que alcance su frecuencia cardíaca máxima, hasta que empiece a mostrar síntomas de estrés en el corazón y los pulmones (como fatiga, falta de aire extrema o angina) o hasta que el trazado del ECG muestre disminución del flujo de sangre al músculo cardíaco.
  • La prueba también podría detenerse si tiene latidos cardíacos irregulares graves o si la presión arterial es inferior al nivel que tiene cuando está en reposo.

Después del examen

Una vez que se completa la etapa de ejercicio:

  • Podrá sentarse o acostarse y descansar.
  • Se le revisarán el ECG y la presión arterial durante alrededor de 5 a 10 minutos durante este tiempo.
  • Le quitarán los electrodos del pecho y podrá reanudar sus actividades normales.
  • No tome una ducha ni un baño de agua caliente durante por lo menos una hora, ya que el agua caliente después de hacer ejercicio intenso puede hacer que se sienta mareado y como si se fuese a desmayar.

Por lo general, la prueba entera dura entre 15 y 30 minutos.

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Qué se siente

Es posible que los electrodos estén fríos cuando se colocan en el pecho. Si tiene mucho vello en el pecho, es posible que deban afeitarle una pequeña zona debajo de cada electrodo. Cuando se quitan los electrodos, podrían tirar un poco la piel.

Es posible que la sala donde se realice el electrocardiograma de ejercicio se mantenga fresca para su comodidad, ya que entrará en calor rápidamente cuando comience a hacer ejercicio.

El manguito del medidor de presión arterial que tiene en el brazo se inflará cada pocos minutos. Este le apretará el brazo y se sentirá ajustado. Dígale a su profesional de la salud si esto es doloroso.

Mientras está haciendo ejercicio, podría tener calambres o dolor en las piernas, sentirse cansado, aturdido o que le falta el aire, tener la boca seca y sudar. Incluso es posible que tenga un dolor o presión leves en el pecho. Informe al profesional de la salud o al médico si tiene estos síntomas.

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Riesgos

Por lo general, un electrocardiograma de ejercicio es seguro. Habrá equipos de emergencia disponibles en el área donde se lleve a cabo la prueba. Los riesgos incluyen:

  • Latidos irregulares del corazón durante la prueba.
  • Síntomas graves de angina.
  • Desmayos.
  • Caídas.
  • Ataque al corazón.

Los electrodos se usan para transferir una imagen de la actividad eléctrica del corazón al trazado en papel. No pasa electricidad por el cuerpo desde la máquina, y no hay peligro de tener un choque eléctrico.

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Resultados

Un electrocardiograma (ECG) de ejercicio es una prueba que detecta cambios en el corazón mientras usted hace ejercicio. Es posible que su médico pueda hablarle acerca de sus resultados inmediatamente después de la prueba. Pero los resultados de la prueba completa podrían tardar varios días.

Su médico observará el patrón de los picos y los valles en su electrocardiograma para revisar la actividad eléctrica en diferentes partes del corazón. Los picos y los valles se agrupan en diferentes secciones que muestran cómo funciona el corazón.

Resultados del electrocardiograma (ECG) de ejercicio
Normal:

Alcanza su frecuencia cardíaca ideal (de acuerdo a su edad) y puede hacer ejercicio sin dolor en el pecho ni otros síntomas de enfermedad cardíaca.

La presión arterial aumenta de manera constante al hacer ejercicio.

Los trazados del ECG no muestran ningún cambio significativo. Los latidos de su corazón parecen normales.

Anormal:

Tiene síntomas de angina, como dolor o presión en el pecho, durante la prueba o inmediatamente después de esta.

Tiene otros síntomas de enfermedad cardíaca, como mareos, desmayos o falta de aire extrema.

La presión arterial disminuye o no aumenta al hacer ejercicio.

El trazado del ECG no parece normal.

Los latidos cardíacos son demasiado rápidos, demasiado lentos o muy irregulares.

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Qué afecta esta prueba

Es posible que no pueda realizarse la prueba o que los resultados no sean exactos si:

  • Los electrodos no están firmemente adheridos a la piel.
  • No es capaz de hacer ejercicio con suficiente intensidad durante la prueba.
  • Toma ciertos medicamentos, como digoxina, fenotiazinas y algunos medicamentos antiarrítmicos.
  • Tiene un nivel bajo de potasio.
  • Fuma o come una comida pesada antes de la prueba.

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Para pensar

Un ECG de ejercicio no siempre es exacto. Los resultados de las pruebas que se obtienen de un ECG de ejercicio siempre se evalúan junto con otra información, como sus síntomas y otros factores de riesgo.

  • Algunas personas con un electrocardiograma normal de ejercicio podrían tener enfermedad cardíaca y otras personas con una prueba anormal no tienen enfermedad cardíaca. Dado que la enfermedad cardíaca es poco frecuente en personas jóvenes que no tienen síntomas, un ECG de ejercicio puede no ser exacto. Un resultado anormal falso (positivo falso) puede causar preocupación y pruebas adicionales innecesarias.
  • La prueba es menos precisa en mujeres jóvenes o de mediana edad que no tienen síntomas típicos de enfermedad cardíaca.
  • A veces, los médicos programan las pruebas de rutina automáticamente porque piensan que los pacientes lo esperan. Pero los expertos dicen que las pruebas de rutina para el corazón pueden ser una pérdida de tiempo y de dinero. Para obtener más información, vea Pruebas cardíacas: ¿Cuándo las necesita?
  • Es posible que se necesiten pruebas adicionales, como una gammagrafía de perfusión cardíaca, un ecocardiograma de esfuerzo o un cateterismo cardíaco, para una evaluación adicional de los resultados anormales de una prueba de ECG de ejercicio.

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Otros lugares en los que puede obtener ayuda

Organizaciones

Asociación Americana del Corazón (American Heart Association)
www.heart.org
Instituto Nacional del Corazón, los Pulmones y la Sangre (EE. UU.) [National Heart, Lung, and Blood Institute (U.S.)]
www.nhlbi.nih.gov

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Referencias

Citas bibliográficas

  1. U.S. Preventive Services Task Force (2012). Screening for coronary heart disease with electrocardiography: Recommendation statement. Available online: http://www.uspreventiveservicestaskforce.org/uspstf/uspsacad.htm.

Otras obras consultadas

  • Chernecky CC, Berger BJ (2008). Laboratory Tests and Diagnostic Procedures, 5th ed. St. Louis: Saunders.
  • Chou R, et al. (2011). Screening asymptomatic adults with resting or exercise electrocardiography: A review of the evidence for the U.S. Preventive Services Task Force. Annals of Internal Medicine, 155(6): 375–385.
  • Fischbach FT, Dunning MB III, eds. (2009). Manual of Laboratory and Diagnostic Tests, 8th ed. Philadelphia: Lippincott Williams and Wilkins.
  • Gibbons RJ, et al. (2002). ACC/AHA 2002 guideline update for exercise testing: Summary article. A report of the American College of Cardiology/American Heart Association Task Force on Practice Guidelines (Committee to Update the 1997 Exercise Testing Guidelines). Circulation, 106(14): 1883–1892.
  • Lauer M, et al. (2005). Exercise testing in asymptomatic adults. A statement for professionals from the American Heart Association Council on Clinical Cardiology, Subcommitee on Exercise, Cardiac Rehabilitation, and Prevention. Circulation, 112(5): 771–776.
  • Myers J, et al. (2009). Recommendations for clinical exercise laboratories. A scientific statement from the American Heart Association. Circulation, 119(24): 3144–3161.
  • U.S. Preventive Services Task Force (2012). Screening for coronary heart disease with electrocardiography: Recommendation statement. Available online: http://www.uspreventiveservicestaskforce.org/uspstf/uspsacad.htm.

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Créditos

PorEl personal de Healthwise
Revisor médico primario Rakesh K. Pai, MD, FACC - Cardiología, Electrofisiologia
Revisor médico especializado George Philippides, MD - Cardiología

Revisado20 febrero, 2015