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Cortisol en la sangre

Generalidades de la prueba

La prueba de cortisol se hace para medir el nivel de la hormona cortisol en la sangre. El nivel de cortisol puede mostrar problemas en las glándulas suprarrenales o en la glándula pituitaria. El cortisol es producido por las glándulas suprarrenales. Los niveles de cortisol aumentan cuando la glándula pituitaria libera otra hormona llamada corticotropina (ACTH, por sus siglas en inglés).

El cortisol tiene muchas funciones. Ayuda al cuerpo a usar el azúcar (glucosa) y la grasa para obtener energía (metabolismo) y esto ayuda al cuerpo a manejar el estrés. Los niveles de cortisol se pueden ver afectados por muchas situaciones, como estrés físico o emocional, actividades extenuantes, infecciones o lesiones.

Normalmente, los niveles de cortisol se elevan durante las primeras horas de la mañana y se alcanzan los niveles más altos alrededor de las 7:00 a.m. Por la tarde y durante la fase temprana del sueño, los niveles de cortisol son muy bajos. Sin embargo, si duerme durante el día y está despierto por la noche, se puede revertir este patrón. Si no tiene este cambio diario (ritmo diurno) en los niveles de cortisol, puede tener glándulas suprarrenales hiperactivas. Esta afección se llama síndrome de Cushing.

El momento del día en el que se hace la prueba de cortisol es muy importante, debido a la forma en que los niveles de cortisol varían a lo largo del día. Si su médico cree que usted podría producir demasiado cortisol, probablemente la prueba se lleve a cabo hacia el final del día. Si su médico piensa que quizás no esté produciendo suficiente, la prueba suele hacerse en la mañana.

Por qué se hace

La prueba de cortisol se hace para detectar problemas de la glándula pituitaria o de las glándulas suprarrenales, como la producción de demasiada o muy poca cantidad de hormonas.

Cómo prepararse

Pueden indicarle que evite actividades físicas extenuantes el día antes de una prueba de cortisol. También pueden pedirle que se acueste y se relaje durante 30 minutos antes del análisis de sangre.

Muchos medicamentos pueden cambiar los resultados de esta prueba. Algunos medicamentos, como los esteroides, pueden afectar los niveles de cortisol durante algún tiempo después de que haya dejado de tomarlos. Asegúrese de informar a su médico acerca de todos los medicamentos sin receta y recetados que tome.

Hable con su médico acerca de cualquier inquietud que tenga sobre la necesidad de la prueba, sus riesgos, el modo en que se realizará o el significado de los resultados. Para ayudarle a comprender la importancia de esta prueba, complete el formulario de información sobre pruebas médicas (¿Qué es un documento PDF ?).

Cómo se hace

El profesional de la salud que le extraiga sangre hará lo siguiente:

  • Le ajustará una banda elástica alrededor de la parte superior del brazo para detener el flujo de sangre. Esto hace que las venas por debajo de la banda se agranden y sea más fácil insertar la aguja en la vena.
  • Limpiará con alcohol el lugar de inserción de la aguja.
  • Insertará la aguja en la vena. Es posible que necesite más de un pinchazo con la aguja.
  • Conectará un tubo a la aguja para llenarlo de sangre.
  • Le quitará la banda del brazo cuando haya extraído la sangre necesaria.
  • Colocará una almohadilla de gasa o una bolita de algodón en el sitio de la punción al retirar la aguja.
  • Presionará el lugar de inserción y, luego, le pondrá una venda.

Qué se siente

La muestra de sangre se toma de una vena del brazo. Se le coloca una banda elástica alrededor de la parte superior del brazo. Es posible que la sienta apretada. Es posible que no sienta en absoluto la aguja o que solo sienta un rápido piquete o pinchazo.

Riesgos

Las probabilidades de que surja un problema a partir de la extracción de una muestra de sangre de una vena son muy bajas.

  • Le puede salir un pequeño moretón en el sitio de la punción. Usted puede reducir las probabilidades de desarrollar un moretón al aplicar presión en el lugar durante varios minutos.
  • En casos poco comunes, la vena puede hincharse después de que le tomen la muestra de sangre. Este problema se llama flebitis. Para tratarlo, se puede aplicar una compresa tibia varias veces al día.
  • El sangrado continuo puede representar un problema para las personas con trastornos de sangrado. La aspirina, la warfarina (Coumadin) y otros medicamentos anticoagulantes pueden aumentar las probabilidades de sangrado. Si tiene problemas de sangrado o de coagulación, o si está tomando anticoagulantes, dígaselo a su médico antes de que le saquen la muestra de sangre.

Resultados

La prueba de cortisol se hace para medir el nivel de la hormona cortisol en la sangre.

Valores normales

Los valores normales enumerados aquí, llamados límites de referencia, son solo una guía. Estos límites varían de un laboratorio a otro, y su laboratorio puede tener límites diferentes para indicar lo que es normal. El informe de laboratorio debe incluir los límites que usa su laboratorio. Además, su médico evaluará los resultados en función de su salud y de otros factores. Esto significa que un resultado que esté fuera de los valores normales enumerados aquí aún puede ser normal para usted o su laboratorio.

Cortisol 1
Adultos y niños Mañana

5–23 microgramos por decilitro (mcg/dL) o 138–635 nanomoles por litro (nmol/L)

Tarde

3–16 mcg/dL o 83–441 nmol/L

Recién nacidos 

2–11 mcg/dL o 55–304 nmol/L

Valores altos

  • Un nivel alto de cortisol en la sangre puede indicar el síndrome de Cushing, que es un trastorno que puede ser causado por glándulas suprarrenales hiperactivas, un tumor en las glándulas suprarrenales, algunos tipos de cáncer o el uso a largo plazo de corticosteroides.
  • Un nivel alto de cortisol en la sangre puede ser causado por una enfermedad renal o una enfermedad del hígado graves, depresión, hipertiroidismo u obesidad.
  • El embarazo o las píldoras anticonceptivas también pueden causar un nivel alto de cortisol en la sangre.
  • Las afecciones o situaciones, como una cirugía reciente, una enfermedad, lesiones o una infección en todo el cuerpo (sepsis) pueden causar niveles altos de cortisol.

Valores bajos

  • Un nivel bajo de cortisol en la sangre puede ser causado por:
    • Problemas que afectan a las glándulas suprarrenales directamente, como la enfermedad de Addison o una infección por tuberculosis de las glándulas suprarrenales.
    • Problemas con la glándula pituitaria que afectan a las glándulas suprarrenales, tales como cáncer o una lesión en la cabeza.

Qué afecta esta prueba

Es posible que no pueda realizarse la prueba o que los resultados no sean útiles por los siguientes motivos:

  • Tener estrés físico o emocional.
  • Estar embarazada. Esto puede hacer que los niveles de cortisol en la orina sean altos.
  • Tener glucemia baja (hipoglucemia).
  • Comer, beber o hacer ejercicio antes de la prueba.
  • Tomar medicamentos, como píldoras anticonceptivas, estrógeno, anfetaminas o corticosteroides.
  • Haberse hecho una gammagrafía radiactiva dentro de la semana anterior a la prueba de cortisol.

Para pensar

  • La prueba de orina de 24 horas se usa más a menudo que un análisis de sangre de cortisol para diagnosticar el síndrome de Cushing. Para obtener más información, vea el tema Cortisol en la orina.
  • Otras pruebas que pueden ayudar a determinar si la glándula pituitaria o las glándulas suprarrenales funcionan correctamente incluyen la prueba de estimulación de la corticotropina (ACTH) y las pruebas de supresión con dexametasona. La prueba de estimulación de ACTH se puede hacer cuando se sospecha la enfermedad de Addison. Para más información, vea los temas Corticotropina y Prueba de supresión nocturna con dexametasona.

Referencias

Citas bibliográficas

  1. Fischbach FT, Dunning MB III, eds. (2009). Manual of Laboratory and Diagnostic Tests, 8th ed. Philadelphia: Lippincott Williams and Wilkins.

Otras obras consultadas

  • Chernecky CC, Berger BJ (2008). Laboratory Tests and Diagnostic Procedures, 5th ed. St. Louis: Saunders.
  • Fischbach FT, Dunning MB III, eds. (2009). Manual of Laboratory and Diagnostic Tests, 8th ed. Philadelphia: Lippincott Williams and Wilkins.
  • Pagana KD, Pagana TJ (2010). Mosby’s Manual of Diagnostic and Laboratory Tests, 4th ed. St. Louis: Mosby Elsevier.

Créditos

Por El personal de Healthwise
Revisor médico primario E. Gregory Thompson, MD - Internal Medicine
Revisor médico especializado Alan C. Dalkin, MD - Endocrinology
Última revisión 20 junio, 2012

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