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Tétanos

Generalidades del tema

¿Qué es el tétanos?

El tétanos es una enfermedad causada por una infección bacteriana. Las bacterias producen una toxina o veneno que causa espasmos musculares intensos. El tétanos puede ser muy peligroso, pero se puede aplicar una inyección para prevenirlo. En inglés, el tétanos también se llama "lockjaw" (mandíbula trabada) debido a que los espasmos musculares en la mandíbula hacen que sea difícil abrir la boca. El tétanos también causa convulsiones y hace que sea difícil tragar o respirar.

En los Estados Unidos, la mayoría de las personas han recibido inyecciones para prevenir el tétanos, por lo que la enfermedad es relativamente poco frecuente. Las personas que nunca han sido vacunadas o que no han recibido un refuerzo en los últimos 10 años tienen más probabilidades de contraer tétanos. Esto incluye a las personas que se mudaron recientemente a los EE. UU. desde países en los que las inyecciones contra el tétanos son poco frecuentes.

¿Cómo puede prevenir el tétanos?

Usted puede prevenir el tétanos recibiendo todas las vacunas (inyecciones) que se recomiendan. Existen tres diferentes vacunas combinadas que incluyen una vacuna contra el tétanos.

  • DTaP (difteria, tétanos y tos ferina) (¿Qué es un documento PDF ?): La DTaP se aplica mediante una serie de 5 inyecciones que comienzan a los 2 meses y terminan entre los 4 y 6 años de edad.
  • Tdap (tétanos, difteria y tos ferina) (¿Qué es un documento PDF ?): La Tdap es la primera vacuna de refuerzo contra el tétanos y se recomienda a la edad de 11 o 12 años. También se recomienda para todos los adolescentes y los adultos que nunca han recibido la vacuna de Tdap. Y todas las mujeres embarazadas necesitan una vacuna de Tdap durante cada embarazo.
  • Td (tétanos y difteria) (¿Qué es un documento PDF ?): La Td se recibe como vacuna de refuerzo cada 10 años.

Si nunca recibió inyecciones contra el tétanos de niño o si no está seguro de haberlas recibido, necesitará recibir 3 inyecciones contra el tétanos en un período de tiempo de alrededor de 1 año. Después de eso, 1 vacuna de refuerzo cada 10 años le dará resultados.

Aplíquese una inyección contra el tétanos tan pronto como sea posible si tiene un corte o una herida sucios y han pasado 5 o más años desde que recibió la última inyección contra el tétanos. Es posible que algunas personas necesiten inmunoglobulina antitetánica (TIG, por sus siglas en inglés) para una herida que corre un riesgo alto de tétanos. Por lo general, solo se necesita inmunoglobulina si usted no ha terminado (o no sabe si ha terminado o no) la serie de inyecciones contra el tétanos.

¿Cuál es la causa del tétanos?

Las bacterias que causan el tétanos se llaman Clostridium tetani. Por lo general, se encuentran en la tierra y el suelo, con mucha frecuencia en áreas con desperdicios de animales, como las granjas y las haciendas. Estas bacterias suelen entrar en el cuerpo por una herida, un corte o una astilla. También pueden entrar en el cuerpo mediante una inyección no limpia, como cuando una persona se inyecta una droga ilegal.

Las bacterias crecen mejor cuando no están rodeadas de oxígeno. Cuanto más profunda y más angosta sea la herida, menos oxígeno habrá a su alrededor, por lo que hay mayores probabilidades de tener tétanos. Por ejemplo, las bacterias pueden prosperar en la herida punzante producida por un clavo sucio. Cuanto más sucia esté la herida, más alto será el riesgo de tener tétanos. Pero el tétanos también puede crecer en una herida limpia.

El tétanos no es contagioso, de modo que no puede contagiarse por una persona que lo tenga.

¿Cuáles son los síntomas?

Los síntomas de tétanos aparecen lentamente y empeoran con el tiempo. El tiempo que se necesita para que aparezcan síntomas después de un corte o lesión varía de días a meses. En la mayoría de los casos, los síntomas de tétanos aparecen en el término de 14 días.

A menudo, los síntomas de tétanos comienzan con un dolor de cabeza y con problemas para abrir la boca (trismo). También es posible que se tengan problemas para tragar y/o rigidez en el cuello, la espalda o los hombros.

Cuando la toxina se propaga, puede ser mortal. Puede causar problemas con la presión arterial y la frecuencia cardíaca. Puede causar espasmos musculares intensos y dolorosos en el cuello, los brazos, las piernas y el abdomen. Si los espasmos continúan empeorando, pueden quebrar huesos, incluida la columna vertebral.

¿Cómo se diagnostica el tétanos?

No hay una prueba de laboratorio para el tétanos. Por lo general, un médico puede diagnosticarle tétanos después de hacer algunas preguntas acerca de sus síntomas y de sus antecedentes de salud, y de realizar un examen físico. Debido a que otros problemas pueden causar espasmos musculares como el tétanos, su médico realizará pruebas para asegurarse de que sus síntomas no se deban a otra causa.

Su médico realizará pruebas para decidir cómo tratar sus síntomas. Por ejemplo, su médico podría indicar que se realice un análisis de sangre (gasometría arterial) para ver lo bien que respira usted.

¿Cómo se trata?

Si usted está infectado con tétanos, deberá quedarse en un hospital para poder recibir medicamentos y líquidos que controlen los espasmos musculares y el dolor. También es posible que necesite recibir tratamiento para ayudarle a respirar. Su médico limpiará completamente cualquier herida o corte para eliminar las bacterias. Limpiar la zona afectada evita que las bacterias produzcan la toxina. El tratamiento también incluye:

  • Antibióticos. Estos medicamentos eliminan las bacterias.
  • Inmunoglobulina antitetánica (TIG). Se trata de una proteína que ayuda al sistema inmunitario del cuerpo a encontrar y destruir las bacterias. La TIG aumenta la inmunidad mientras el cuerpo combate la infección.
  • Medicamentos para disminuir los espasmos musculares. También es posible que le traten en una unidad de cuidados intensivos (ICU, por sus siglas en inglés) con medicamentos para paralizarle los músculos durante un tiempo hasta que el cuerpo comience a recuperarse. En este caso, usted necesitará tratamiento que le ayude con la respiración y con otras funciones del cuerpo.

Después de haber tenido tétanos, no se es inmune a la enfermedad. Usted podría contraer la enfermedad nuevamente. Por eso, siga aplicándose sus inyecciones de rutina contra el tétanos después de recuperarse.

Otros lugares en los que puede obtener ayuda

Organizaciones

Centers for Disease Control and Prevention (CDC): Vaccines and Immunizations
1600 Clifton Road
Atlanta, GA 30333
Teléfono: 1-800-CDC-INFO (1-800-232-4636)
TDD: 1-888-232-6348
Dirección del sitio web: www.cdc.gov/vaccines
 

Este sitio web de los CDC tiene información sobre vacunas y las enfermedades que se pueden prevenir gracias a las vacunas. Incluye los calendarios de vacunación recomendados para niños, adolescentes y adultos. También puede encontrar información sobre los efectos secundarios y la inocuidad de las vacunas, sobre los requisitos de las escuelas y los estados, y sobre los certificados de vacunación. También hay disponibles calendarios interactivos.


Immunization Action Coalition
1573 Selby Avenue
Suite 234
St. Paul, MN  55104
Teléfono: (651) 647-9009
Fax: (651) 647-9131
Correo electrónico: admin@immunize.org
Dirección del sitio web: www.immunize.org
 

The Immunization Action Coalition (IAC) works to raise awareness of the need for immunizations to help prevent disease. The website has videos and photos about how vaccines work and the diseases the vaccines prevent. The site also offers information about vaccine safety and common concerns and myths about vaccines.


KidsHealth for Parents, Children, and Teens
Nemours Home Office
10140 Centurion Parkway
Jacksonville, FL 32256
Teléfono: (904) 697-4100
Dirección del sitio web: www.kidshealth.org
 

Este sitio web está patrocinado por la Fundación Nemours. Tiene una amplia variedad de información sobre la salud de los niños, desde alergias y enfermedades a crecimiento y desarrollo normales (desde el nacimiento hasta la adolescencia). Este sitio web ofrece áreas separadas para niños, adolescentes y padres, que brindan información apropiada para cada edad que los niños o padres pueden entender. Puede registrarse para recibir correos electrónicos semanales sobre temas que le interesen.


Referencias

Otras obras consultadas

  • American Academy of Pediatrics (2009). Tetanus (lockjaw). In LK Pickering et al., eds., Red Book: 2009 Report of the Committee on Infectious Diseases, 28th ed., pp. 655–660. Elk Grove Village, IL: American Academy of Pediatrics.
  • Centers for Disease Control and Prevention (2011). Tetanus. In W Atkinson et al., eds., Epidemiology and Prevention of Vaccine-Preventable Diseases, 12th ed., pp. 291–300. Washington, DC: Public Health Foundation. Also available online: http://www.cdc.gov/vaccines/pubs/pinkbook/downloads/tetanus.pdf.
  • Centers for Disease Control and Prevention (2011). Updated recommendations for use of tetanus toxoid, reduced diphtheria toxoid and acellular pertussis (Tdap) vaccine from the Advisory Committee on Immunization Practices, 2010. MMWR, 60(01): 13–15. Also available online: http://www.cdc.gov/mmwr/preview/mmwrhtml/mm6001a4.htm?s_cid=mm6001a4_w.
  • Reddy P, Bleck TP (2010). Clostridium tetani (tetanus). In GL Mandell et al., eds., Mandell, Douglas, and Bennett's Principles and Practice of Infectious Diseases, 7th ed., vol. 2, pp. 3091–3096. Philadelphia: Churchill Livingstone Elsevier.

Créditos

Por El personal de Healthwise
Revisor médico primario John Pope, MD - Pediatrics
Revisor médico especializado W. David Colby IV, MSc, MD, FRCPC - Infectious Disease
Última revisión 14 agosto, 2013

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